Le décodeur de jardin : qu’est-ce qu’une « culture de couverture » ?

Pourquoi planteriez-vous une culture que vous ne pouvez pas manger et que vous laisserez pourrir dans le lit ou labourez dans le sol pendant qu’il est encore vert ? Cela semble être une perte de temps, d’énergie, de semences, d’eau… mais ce n’est pas le cas. C’est loin de là.

Les cultures de couverture existent depuis au moins les Romains, peut-être plus longtemps, et faisaient partie de la vie agricole jusqu’aux années 1950, lorsque les engrais synthétiques et les herbicides ont été largement utilisés. Ils font maintenant leur grand retour en raison de l’intérêt croissant pour l’agriculture durable. Mais vous n’avez pas besoin d’être un agriculteur avec des acres et des acres de terre pour tirer parti des cultures de couverture.

Qu’est-ce qu’une culture de couverture?

Les cultures de couverture fixatrices d'azote comme le trèfle peuvent aider à réduire la dépendance aux engrais.  Photographie du programme IPM de l'État de New York pour l'Université Cornell via Flickr, extrait de When Weeds Are Welcome: 5 Wild Plants You Want in Your Garden.
Ci-dessus : Les cultures de couverture fixatrices d’azote comme le trèfle peuvent aider à réduire la dépendance à l’égard des engrais. Photographie du programme IPM de l’État de New York pour l’Université Cornell via Flickr, extrait de When Weeds Are Welcome: 5 Wild Plants You Want in Your Garden.

Une culture de couverture est une culture que vous semez dans le seul but d’améliorer le sol. Une culture de couverture peut être une graminée, une légumineuse ou un légume brassica. Ou il peut s’agir d’une combinaison de l’un de ces trois types en fonction des besoins de votre sol. Les cultures de couverture sont plantées en dehors de la saison de croissance active. Donc, si la région dans laquelle vous vous trouvez a une saison de croissance de mai à octobre, vous semez votre culture de couverture en novembre et la «récoltez» en mars ou avril pour leur donner le temps de se décomposer.

Pourquoi planter une culture de couverture?

La plantation de seigle comme culture de couverture permet de créer un sol plus sain.  Photographie par Conservation Media Library via Flickr.
Ci-dessus : La plantation de seigle comme culture de couverture crée un sol plus sain. Photographie par Conservation Media Library via Flickr.

Alors que nous en apprenons de plus en plus sur l’interconnexion du réseau trophique et sur l’importance de la structure du sol pour soutenir des plantes saines, il est devenu clair que les engrais synthétiques et les herbicides, tout en augmentant initialement les rendements, ont déséquilibré et menacé l’écosystème. Le mouvement vers la durabilité a réintroduit le soutien aux cultures de couverture, qui présentent de nombreux avantages, notamment :

1. Ils peuvent fixer l’azote dans le sol. Cela diminue le besoin d’engrais synthétiques. Les cultures de couverture de légumineuses – luzerne, vesce, trèfles et pois – fixent toutes l’azote dans le sol. Parfois, ils ont besoin d’un peu d’aide si votre sol est pauvre en ajoutant un type spécial de champignon, appelé inoculant, dans le mélange de semences lors du semis.

2. Ils peuvent aider à retenir l’humidité. Les cultures de couverture herbacée, telles que le blé d’hiver, l’orge et le seigle, ajoutent de la matière organique au sol, emprisonnant l’humidité et réduisant les besoins en arrosage – et supprimant le besoin de paillis.

3. Ils peuvent servir de compost. Un autre nom pour les cultures de couverture est l’engrais vert. Lorsque vous labourez la culture dans le sol et qu’elle se décompose, elle libère des nutriments dans le sol. Plus de matière organique signifie plus de vers de terre et d’autres organismes sains du sol.

Les racines des crucifères comme la moutarde jaune peuvent briser le sol compacté.  Photographie du gouvernement de l'Île-du-Prince-Édouard via Flickr.
Ci-dessus : Les racines des crucifères comme la moutarde jaune peuvent briser le sol compacté. Photographie du gouvernement de l’Île-du-Prince-Édouard via Flickr.

4. Ils peuvent réduire les mauvaises herbes et les parasites nuisibles. Lorsqu’elle est plantée de manière dense, la culture évince les mauvaises herbes. Vous n’aurez qu’à les « récolter » avant qu’elles ne montent en graine et ne deviennent elles-mêmes des mauvaises herbes ! Cela signifie soit les labourer dans le sol, soit les couper pendant la floraison.

5. Ils peuvent arrêter l’érosion du sol. Le sol ne peut pas être soufflé ou emporté si les plantes le maintiennent en place.

6. Ils améliorent la structure du sol. Les racines des crucifères, comme les navets, brisent le sol compacté, permettant à l’air et à l’eau de s’infiltrer. Leur décomposition remet de la matière organique et des nutriments dans le sol, améliorant encore la qualité.

Comment utiliser une culture de couverture dans un jardin potager ?

Ci-dessus : Photographie de pois par Jim Powell pour Gardenista, du Chelsea Flower Show 2018 : Peas, Please.

Vous n’avez pas d’acres de terre. Si vous avez, disons, une plate-bande de 4 x 12 pieds (un total de 48 pieds carrés), pouvez-vous et devriez-vous planter une culture de couverture ? Bien sûr! Les cultures de couverture sont plantées à la fin de l’été ou au début de l’automne. Quant à la culture de couverture à planter, cela dépendra de la raison pour laquelle vous en avez besoin. Si vous avez de gros mangeoires ou si vous ne faites pas tourner les types de plantes d’une année à l’autre, vous pouvez vous tourner vers les légumineuses et les graminées pour reconstruire la structure et la fertilité de votre sol. Si vous vivez dans un endroit où les sécheresses sont courantes, un mélange d’herbes peut ajouter de la matière organique pour retenir l’humidité. Le meilleur endroit pour en savoir plus est le bureau de vulgarisation coopératif de votre état ou votre programme de maître jardinier local pour votre comté. Ils seront les plus familiers avec votre type de sol spécifique et vous aideront à choisir la bonne culture de couverture pour les plantes que vous souhaitez cultiver.

Vous n’avez pas besoin d’être un agriculteur pour utiliser la pratique ancestrale des cultures de couverture. En plantant la bonne culture de couverture pendant la saison « hors saison », vous utilisez moins d’engrais synthétiques, évincez les mauvaises herbes, améliorez la structure du sol, réduisez vos besoins en eau et créez un écosystème de sol sain dans votre propre arrière-cour.

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